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编者按: Ocado认为, 自动化是大批量快速、可靠的送达新鲜食物的唯一方法,该公司自主研发了机器人,并且向其他零售商销售软件和硬件。

1.生鲜机器人来了

英国最大的生鲜电商Ocado今年取得了一个里程碑:在五分钟内装配了 50 件商品,包括农产品,肉类和奶制品。 而原有的的设施上完成类似的订单平均需要两个小时。Ocado 利用了由 1000 个机器人组成的队伍,在挤满商品的仓库中工作,并把商品交给人类包装工。

这种突破有助推进食品杂货业务的现代化发展。食品杂货业的目标是让消费者购买食品杂货就像购买衣服或者电子产品一样简单而平常。但是,快速、可靠的送达新鲜食物是非常困难的。 即使最近收购了 Whole Foods 的亚马逊也没有破解这一难题,最近在美国的几个州停止了食品杂货、生鲜配送服务 Fresh。

2.自动化是唯一方法

Ocado 成立于 2000 年,这家公司认为自动化是大批量处理食品杂货订单的唯一方法。机器人是 Ocado 自动化的新手段,该公司还向其他零售商销售软件和硬件。

到目前为止,Ocado对机器人没有太大的希望,但是 CTO Paul Clarke 表示,亚马逊收购全食后,Ocado 需要获得更多的潜在客户,他们强调这个世界正在发生变化, 需要尽快将业务上网。对于不愿意或无法投资于机器人的供应商,Ocado 提供的软件可以帮助他们建立一个像沃尔玛一样的店内采购系统,希望客户最终可以够购买所有服务。

当前,大多数食品杂货商通过人工完成网络的食品订单的装配。 ABI Research 机器人研究总监 Dan Kara 表示:“工人在仓库的一次只能拿一件货物东西,这不是最理想的解决方案。”

Ocado 由三名前高盛银行家创立,从一开始就拥抱自动化。 最初依靠一种在货架间移动的小车。Ocado 的工程师也在研发自动化技术; 几年之内,Ocado 使用了一个基于传送带的系统,并不断改进软件,并增加了更多的设备,比如把食品箱搬到货架上的起重机。

3.机器人优势与局限

Ocado 一年前将最先进的设施投入到拣选商品环节。 大约有 200 名员工还没有被自动化代替,包括装卸卡车等工作。如果满负荷运转,新工厂的生产效率将会比原有的大型仓库高出三倍。

装配中心按商品储存温度分为三个部分:常温、冷藏、冷冻。前两个部分使用的设备相似:Tharsus 公司生产的机器人被分配在长方形网格上,网格下方含有的多层储存箱包含着 50000 多种 Ocado的商品。机器人以每秒 4 米的移动速度工作,由软件控制。

机器人通过钩子,抓住货箱,然后将其运送到装配人员手中。 这样一来,打包者只需要站在一个地方,等待必要的物品送达。 (目前的机器人不能在零度以下的环境下工作,所以冰箱的货品仍然是手工拾取和包装,但是 Ocado 和其他公司正在研发寒冷环境下工作的机器人)

自动化意味着Ocado 可以销售更多种类的产品,从餐具包到高端冷冻食品。 这也帮助公司减少浪费。 Ocado 公司表示,去年丢弃的库存量不足1%,而英国食品零售和制造业的平均丢弃量是 5%。Ocado 的软件还可以预测需求,从而快速进货并在食品新鲜时进行配送。由于在自动化方面投入了大量的投资,Ocado 在 2014 年开始盈利。股价在同年达到顶峰,但此后下跌超过 50 % 至 284 英镑( 371 美元),部分原因是来自亚马逊的竞争。

虽然有了机器人和智能软件,Ocado 仍然需要成千上万的员工包装箱子、装载卡车、配送商品。Ocado 公司已经开展了将这些其他方面自动化的研究。公司目前正在测试其自动驾驶配汽车以及如无人飞行器等的配送途径。

用机器替代人工包装困难得多,因为这需要一个和人手一样灵巧的机器人,能够抓住一堆商品,而不会损坏它。一家名为 Grabit 的硅谷初创公司有一个可能的解决方案:使用静电来操纵物体的机器人。 耐克正在测试使用机器组装鞋子,但是价格高昂,对于食品行业而言,机器人仍然太昂贵。Kara 表示,最终,机器人的功能将更强大,成本更低廉,而且将变得无处不在。

反观国内生鲜配送企业自动化进程,可以说才刚刚起步,在国内仍有许多企业停留在传统人工操作阶段,挤压了生鲜微薄的毛利空间。蔬东坡作为生鲜配送企业智能信息化的推进者,专利研发的智能软件、分拣称与自动化传送带合二为一。目前已在全国甚至美国地区近2000家企业投入使用,在很大程度上解放了人工劳动力,实现了初级自动化变革,生鲜配送自动化未来还有很远的路要走。

转自:36氪编译组 编辑:郝鹏程

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